La Musique de Disney - Un Héritage en Chansons

Une autre clef du triomphe de notre sirène tient au tandem victorieux de La Petite Boutique des Horreurs : Alan Menken et Howard Ashman. Dès 1986, quand ils furent contactés, ils se montrèrent très motivés, Ashman (parolier) : "Parce que j'avais grandi avec les contes en dessins animés de Walt Disney et que je les adorais, il fallait que je le fasse. J'aime beaucoup les contes d'Andersen". Il avait d'ailleurs écrit autrefois un opéra inspiré d'Andersen appelé "Andersongs". Avant de commencer les enregistrements en 1987, compositeurs et scénaristes travaillèrent en très étroite collaboration. Les chansons mais aussi la musique, interviennent judicieusement et servent le récit, Clements (réalisateur) : "Les chansons permettent de raconter. Musicalement, elles sont extras, mais en plus, elles font avancer l'histoire". "Sous l'Océan" fut la première séquence à être animée. Ce morceau sera couronné d'un premier Oscar, un second récompensant la bande originale dans son ensemble. Mais l'Oscar aurait pu aussi bien honorer "Partir Là-Bas", Ashman : "En 1990, vous n'avez le droit qu'à une balade, alors mieux vaut qu'elle soit bonne". La variété des styles montrent l'étendue de leur talent : du calypso à la balade, en passant par l'atmosphère inquiétante de "Pauvres Âmes Infortunées". Menken (compositeur) : "Le personnage dicte le ton. S'il y a ce parfum de Brecht dans le morceau d'Ursula, ce n'est pas parce que nous avons décidé de faire intello et utiliser la facture allemande. C'est parce qu'elle est moulée dans sa robe, alors elle fait songer à Cabaret".  Quant à Louis chantant "Les Poissons", ils ont volontairement injecté tous les clichés français dans les paroles avant de rythmer sa lutte avec le crabe aux accents d'Offenbach.
                                                                                    Christian Renaut, De Blanche-Neige à Hercule.

Les premiers projets d'adaptation de La Petite Sirène (1989) chez Disney remontent à la fin des années trente. Roy Disney a souvenir d'un projet de Walt au moment alors qu'il faisait Fantasia (1940), où plusieurs contes d'Andersen étaient réunis dans un long métrage. Le directeur artistique d' Une Nuit sur le Mont Chauve dans Fantasia, Kay Nielsen, réalisa des dessins préparatoires et des storyboards pour La Petite Sirène, mais le projet de long métrage d'après Andersen fut abandonné. Cinquante ans après, on peut voir les dessins de Nielsen dans la séquence du naufrage. Peu après l'arrivée de la nouvelle direction, Michael Eisner, Jeffrey Katzenberg et Roy Disney réunirent vingt membres du département d'animation. Chacun devait soumettre trois idées de long métrage. Ron Clements était tombé sur une anthologie de contes d'Andersen dans une librairie. Lorsqu'il suggéra La Petite Sirène, le consensus fut immédiat. La réaction des animateurs fut également positive. Ils trouvaient enfin un sujet qui leur permettait de s'affranchir des lois de la pesanteur : les personnages plongeaient, nageaient et tournoyaient dans l'eau. Le monde sous-marin s'offrait à eux, toute une civilisation avec ses châteaux et ses épaves de bateaux. John Musker et Ron Clements écrivirent et réalisèrent La Petite Sirène, dont les producteurs étaient Musker et Howard Ashman. Ce dernier écrivit les paroles des chansons composées par Alan Menken. La contribution d'Ashman à ce film s'est révélée essentielle, comme elle le sera pour La Belle et la Bête (1991). Ashman travaillait à Broadway , où son succès le plus marquant avait été La Petite Boutique des Horreurs. Grand admirateur du musical écrit par le tandem Ashman-Menken, Katzenberg avait tenté d'en acquérir les droits cinématographiques. N'y parvenant pas, il avait invité Ashman et Menken à travailler chez Disney. Ashman écrivit une chanson pour Oliver & Compagnie, "Il Etait une Fois à New York City", avant de refaire équipe avec Menken pour La Petite Sirène. Afin de pouvoir recréer l'atmosphère sous-marine, le film exigeait une quantité énorme d'effets spéciaux. Les jeunes animateurs avaient surtout travaillé jusque-là avec des animaux; pour adapter leur dessin aux gestes humains, il leur fallut donc s'inspirer d'images en prises de vues réelles. Malgré un planning serré, les délais furent respectés. La Petite Sirène eut un succès foudroyant : pour les Etats-Unis et le Canada, les recettes s'élevèrent à quatre-vingt-quatre millions de dollars, un record pour un film d'animation. Les ventes de cassettes se chiffrèrent à huit millions d'exemplaires. Le film marquait une nouvelle étape dans la renaissance de l'animation chez Disney. Musker, Clements et leurs collaborateurs prouvaient que la nouvelle génération savait s'adresser à toutes les tranches d'âge.
                                                                                                             Bob Thomas, L'Art de l'Animation.

A la fin de l’année 1986, je vivais dans une ferme en Pennsylvanie, avec ma femme, Janis et notre fille de un an, Anna. Ma vie et ma carrière avaient atteint un palier plutôt intéressant, avec les multiples productions de la Petite Boutique ddes Horreurs à travers le monde, et une future adaptation au cinéma. De plus, après d'innombrables ateliers, ma comédie musicale sur la danse, Kicks, était achevée et attendait sa mise en production. Je passais mes journées à écrire des chansons pop, à apprendre à travailler avec la technologie MIDI et à vivre la vie heureuse et détendue d'un gentleman-farmer.

Pendant des heures, Anna et moi assis devant la télévision, nous regardions tous les vieux films classiques de Disney sur VHS, et ils étaient des souvenirs magiques d’une vie joyeuse, innocente et simple comme la vie pouvait l’être. Cet ethos de Disney était profondément ancré dans ma conscience et le fait d'être un jeune père l’a fait revenir en moi. Je me souvenais comment Fantasia avait rendu la musique classique si proche de moi, fournissant des images qui se mariaient à la musique d'une manière fantastique. Et je me suis souvenu comment les histoires racontées par ces films constituaient une grande part de ma boussole morale.

Puis, un jour, la boucle fut bouclée quand mon collaborateur, Howard Ashman, m’appella pour m'annoncer de bonnes nouvelles. Il avait un nouveau projet à écrire pour nous deux. Rien que ça était très excitant ; en fait il s’agissait d’une nouvelle comédie musicale en dessins animés signée Disney. Nous devions adapter le conte de Hans Christian Andersen, La Petite Sirène, et cela a changé ma vie pour toujours d’une façon merveilleuse.

La première étape fut de rencontrer John Musker et Ron Clements dans l'appartement de Howard sur Hudson Street dans le centre de Manhattan. Après des années totalement immergé dans le monde du théâtre (à la fois downtown et uptown), des boîtes de nuit, des chansons pop et des jingles, ces gars étaient un souffle total d'air frais. Le sens de la croyance et de dévotion qui vient des années de grandir au sein de The Walt Disney Company est unique à bien des égards, et le mariage de cette sensibilité avec l'expérience de théâtre dramaturgique et la musique que nous avons apporté dans la pièce était inévitable et miraculeuse.

Notre mission était de créer une nouvelle comédie musicale animée qui pourrait prendre place aux côtés des classiques Disney du début, comme Blanche-Neige et les Sept Nains, Cendrillon, Peter Pan, la Belle au bois dormant et tant d'autres. Dans mon cœur, j’ai embrassé cette mission comme je ne l’avais jamais fait auparavant dans ma vie. J’étais jeune papa, et comme je l'avais échappé en vivant sur notre ferme isolée, je me suis échappé maintenant dans la beauté et la sécurité des films de Disney. En dehors de cette bulle de sécurité, les événements tragiques se passaient dans nos vies, affectant en particulier un grand nombre de mes collègues.

La crise du sida était en pleine expansion, et aucun de nous ne savait comment cela pourrait affecter nos vies et celles de nos enfants. Et je ne savais pas comment sombre et imminent le nuage était sur mon cher collaborateur, Howard.
Nous nous sommes jetés dans le processus d'écriture, moi au piano, et Howard assis à proximité, pour définir le ton de la partition, la structure des chansons et le placement de contenu et de décider comment chaque chanson ferait avancer l’histoire. Être dans la pièce avec Howard Ashman pouvait être très intense. Il avait toujours une idée très spécifique, passionnée et brillante de ce qu'il voulait, et jusqu'à ce que son collaborateur arrive à ce qu’il voulait, sa frustration pouvait être intimidante. Mais à la fin nous l’avons toujours eu, et ça valait toujours la peine d'attendre. Un exemple spécifique est la répétition, l'ouverture pour "Sous l’Océan". Il voulait quelque chose qui « ne s’arrête pas ». Il voulait que ça « tourne sur lui-même. » Encore une fois, je me souviens de son « non non non non... » jusqu'à ce que j’obtienne son « OUI! ».

Le ton de la musique originale était clairement «Disney» en général et éclectique dans chaque moment spécifique (comme le sont la plupart des meilleures musiques originales de Disney). Nous voulions transporter l'auditeur profondément dans l'océan et en haut dans un monde fantastique de princes et de princesses. Nous voulions insister sur les chants de marins anglais, la calypso et le reggae des Caraïbes, du cabaret allemand et de notre propre vocabulaire de Broadway.

La structure de la musique originale a été dictée par la nécessité de servir notre parcours de sirène, ses objectifs, ses obstacles, son monde et ses passions. Ses objectifs sont définis par "Partir Là-Bas", dans lequel nous apprenons que Ariel veut explorer le monde au-dessus, sur la mer.

Ses obstacles sont exprimées par Ursula, la sorcière de la mer, en chantant "Pauvres Ames Infortunées" offrant une réalisation des rêves d'Ariel avec le prix incroyablement élevé du sacrifie de sa voix. Le moment qui célèbre le monde que Ariel abandonne sont les chansons de Sébastien "Sous l’Océan" et "Embrasse La", nous attendons impatiemment que le Prince Eric l'embrasse et la libère. Oh, et un peu de soulagement comique bienvenu avec "Les Poissons".

Chanson après chanson, Howard et moi jouions avec des choix stylistiques et des idées musicales et lyriques, jusqu'à ce que chaque chanson soit prête à la démo. Ensuite, nous aimions créer des démos, beaucoup plus élaborées que ce que nous avions créées avant, en utilisant la technologie MIDI et à la maison, l'enregistrement multipiste. Tous les deux nous avons joué toutes les parties, lu les dialogues avec la musique et créé des ébauches musicales aussi exactes que possible, afin de mettre tout le monde au courant de notre conception de chaque instant.

Lorsque nous avions terminé ce que nous devions faire, et que nos réalisateurs considérait une étape franchie pour la musique originale et l'histoire, nous nous sommes envolés pour Los Angeles pour présenter toutes nos compositions à Jeffrey Katzenberg, dans une salle de conférence de l'immeuble de l'animation sur Flower Street à Glendale, avec des visuels incroyables des animateurs tout le long des murs. (Oui, c'était l'époque où l'animation avait été exilée du studio de Burbank pour des entrepôts à Glendale). L'impression que nous étions à part a été renforcée quand je suis entré dans les installations d'animation et regardé l'activité trépidante, les storyboards, les œuvres d'art, les souvenirs des œuvres de Disney, remontant au début des années 1940.

La présentation était, comme ils disent, un home run [la fin du parcours], et nous avons commencé le processus de conversion de nos démos en un produit fini, produisant la musique originale. J’ai appelé l’arrangeur de la Petite Boutique des Horreurs, Robby Merkin, pour aider à la création de pistes de synthé pour nos acteurs pour qu’ils puissent chanter. Plutôt que d'organiser des sessions complètes d'orchestre avec nos chanteurs, le plan de production était de produire nos performances vocales finies aux pistes, tirées de mes démos, et plus tard, dans notre processus de musique, avoir un orchestre complet pour remplacer ces pistes. C’était difficile, incommode et, bien sûr, moins coûteux. Heureusement, nous ne l’avons jamais refait dans les projets suivants.

Howard et moi avions apporté nos méthodes de théâtre à Disney, comme tant d'autres personnes. Peter Schneider, qui était vice-président en charge de l'animation quand nous sommes arrivés, est quelqu'un que je connaissais comme notre chef d'entreprise sur La Petit Boutique des Horreurs, avant d'entreprendre une carrière chez Disney. Thomas Schumacher qui arrivait juste à Disney, venait de la production théâtrale de Los Angeles.

Jodi Benson, qui a été choisie comme voix d’Ariel, était une actrice qu’Howard et moi connaissions de New York sous le nom de Jodi Marzorati (avant qu’elle n’épouse un formidable danseur / acteur / chanteur de Broadway nommé Ray Benson). Elle avait joué l'un des rôles principaux dans la comédie musicale de Broadway de Howard, Smile. Sam Wright avait fait une entrée fracassante à Broadway dans The Tap Dance Kid et avait une sensibilité parfaite pour Sébastien. Et notre Ursula, Pat Carroll, était une artiste expérimentée de théâtre déjà récompensée et une star de la télévision bien connue.

Ceux qui n’étaient pas du monde du théâtre musical à l'époque sont devenus des études rapides sur comment c’est fait. Chris Montan était notre précieux superviseur musical sur La Petite Sirène.

Je ne peux même pas calculer combien de musiques pour des comédies musicales il a produit depuis. Mais notre association continue fermement à ce jour ; à la production d'Aladdin sur Broadway, qui, se joue à guichets fermés au New Amsterdam Theater. Il a également très bien compris comment guider les autres pour concevoir des partitions musicales efficaces et réussies, avec de superbes succès au box-office comme Le Roi Lion, Tarzan et la Reine des neiges.

Malgré tout le savoir-faire théâtral que nous avons apporté à Disney, il y avait un domaine dans lequel je manquais d’expérience. Mais qui était tout près de changer. Howard suggéra que je compose la musique originale du film, quelque chose dont je ne savais littéralement rien. Je suis un grand fan de musique de film, mais la technique, le processus et tous les protocoles étaient un mystère pour moi. Toutefois, Howard fit remarquer que j'avais composé toute la musique originale pour les comédies musicales ; la musique des chansons, la musique sur les dialogues et les transitions. Et il m'a rappelé l'expérience plutôt amère que j’avais vécue, en voyant un autre compositeur [Miles Goodman] être nominé pour la « meilleure musique » aux Golden Globes pour la Petite Boutique des Horreurs pour avoir écrit environ 8 minutes de musique, principalement en utilisant mes thèmes. J’étais inéligible, puisque le reste de ma partition avait été écrite pour la scène. (Cela a été plus que compensé aux Oscars, lorsque "Mean Green Mother from Outer Space" a été nominé pour la meilleure chanson).

Je décidai que je voulais jeter tous mes efforts dans l'apprentissage de la façon de composer une musique de film. L'orchestrateur et compositeur d'opéra très respecté, Thomas Pasatieri, a été embauché à la fois pour orchestrer et pour m’aider à enseigner les cordes, de travailler avec des clics (en utilisant quelque chose appelé le Knutson Book) d'élargir au-delà des partitions pour piano et à penser pour un orchestre. En raison de mon engouement pour la technologie MIDI, dans le processus d'écriture de la partition de la Petite Sirène, je suis passé de l'écriture sur papier et en calculant clics à partir d'un tableau de jouer la musique originale dans mon ordinateur tout en exécutant le film sur VHS.

Le processus d'apprentissage a été épuisant pour moi. D'une part, je voulais souligner l'action d'une manière qui est parfois appelée "mickey mousing", avoir la musique qui souligne l’action que l’on voit à l'écran, et d'autre part je devais prendre du recul et nous assurer que nos grands thèmes supportent le matériau de la chanson et le contexte émotionnel. De plus, il y avait une tendance croissante pour les studios à vouloir des compositeurs qui "simulent" certains morceaux essentiels, en faisant une démo au synthé qui reflète ce que quelque chose va sonner comme orchestrée. Je savais que j’étais, dans un sens, auditionné pour ce travail particulier. Et j’étais nerveux.

Lors de notre première session, la piste que nous avons jouée en premier était "Intro Ariel," celle qui commence par Ariel qui voit l'épave et se termine avec la chasse aux requins. C’était une piste complexe avec beaucoup de variations, de changements de tempo, et extrême dans la dynamique. J.A.C. Redford dirigeait l’orchestre. Thom Pasatieri était assis à côté de moi à la console. Nos musiques ont été jouées en face de nous, et Howard était assis en face du bureau avec John et Ron. Ils ont joué le morceau. Je suis ravi de dire que ce fut un moment magique. Mais, lors ce premier passage, avec des musiciens en train de déchiffrer, tout ce que j’ai entendu fut du chaos et les lignes frénétiques et le son imminent de "Vous êtes viré!".

Je cachais frénétiquement ma tête dans la partition alors qu’Howard discutait avec les réalisateurs. J’imaginais qu'ils devaient discuter de la façon de sauver cette catastrophe et de me dire gentiment de m’en tenir à l'écriture des chansons. Puis Howard se leva et s’approcha de moi. Il dit : « Tu sais ce moment où Ariel colle sa tête et regarde le navire ? Pourrions-nous avoir une sorte d'accent à ce moment-là? » Je l'ai regardé et j’ai dit: « Ça va? » Apparemment, ils avaient aimé ! Quel moment !

Ce fut un processus d'apprentissage passionnant et un peu pénible, mais étape après étape, nous avons pu voir la ligne d'arrivée sur ce qui se révèla être un film merveilleux. Les thèmes, les visuels, les clins d'œil stylistiques, les hommages, la narration et les chansons, tout allaient ensemble. Pourtant, rien ne pouvait nous préparer à la réception que le film allait connaître. C’était comme s’il y avait une soif pour cette sensibilité musicale Disney qui avait grandi de manière exponentielle avec le temps. L'amour du public et de la presse ont montré que le film était incroyable. Quel incroyable moment si heureux !

Mais, en même temps, en silence et en privé, la vie de Howard Ashman se disloquait. Il donnait des excuses pour sa perte de poids, pour ses problèmes dermatologiques et pour sa faiblesse. Et nous l’avons tous cru. A cette époque, un diagnostic de sida était une condamnation à mort pour une carrière professionnelle avant d’être une condamnation à mort tout court.

Au bal du gouverneur, après la cérémonie des oscars durant laquelle nous avions gagné le prix pour la meilleure chanson pour "Sous l’Océan" et que j’avais gagné le prix pour la meilleure musique originale, Howard et moi nous sommes assis avec nos statuettes à la table et il a dit : « Je veux que tu saches que je suis vraiment heureux ce soir. Et quand nous serons de retour à New York, nous devons parler ». J'ai dit : « Parlez ? Parlez de quoi ? » Et il a insisté pour que nous attendions pour parler après notre retour.

Quelques jours plus tard, il m'a dit qu'il était malade et toutes les choses que j’avais essayées d'ignorer et de ne pas comprendre s’écroulaient désormais autour de moi. Ce fut un moment très difficile, préfigurant un processus très difficile qui l'attendait. Ce devait être notre secret et garder ce secret fut très difficile, et finalement, impossible. Mais, à l'époque, la chose que je me souviens le plus de la part d’Howard a été : « Je suis tellement heureux que tu ais gagné l’oscar de la meilleure musique originale et je suis tellement heureux que nous ayons eu cet énorme succès. Maintenant, je sais que tout ira bien ».

Un an plus tard, il avait disparu. Nous avions terminé les chansons pour La Belle et la Bête, et j’étais à mi-chemin en travaillant à la fois sur Newsies et sur Aladdin. Ma vie se déplaçait sur tant de nouveaux niveaux miraculeux, et La Petite Sirène avait été une bénédiction pour moi, comme il l'a été pour tant d'autres.

Peut-être un jour reviendrai-je à la vie que j’avais dans cette ferme et peut-être, un autre jeune compositeur recevra un appel pour apporter une nouvelle vie à une forme ancienne. C’est un flambeau incroyable à recevoir. Et un flambeau incroyable à transmettre.

Alan Menken, compositeur de La Petite Sirène.